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Rússia 1812 - O caminho para Moscou

Rússia 1812 - O caminho para Moscou


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Rússia 1812 - O caminho para Moscou

Este mapa mostra a rota do avanço de Napoleão na Rússia em 1812. No início da campanha, os dois principais exércitos russos estavam perigosamente divididos, mas Napoleão não conseguiu tirar vantagem de sua posição central e eles puderam se unir em Smolensk. Depois disso, os russos continuaram a recuar para o leste até que se viraram e lutaram em Borodino. Depois dessa batalha, a retirada continuou e os franceses conseguiram ocupar Moscou.


Campanha russa de Napoleão e # 8217: do Niemen a Moscou

Enquanto Napoleão concentrava seu enorme exército de coalizão em preparação para a invasão da Rússia, três exércitos russos foram posicionados para guardar a fronteira ocidental: o 1º Exército Ocidental, sob Mikhail Barclay de Tolly, o 2º Exército Ocidental, sob o Príncipe Pyotr Bagration, e o 3º Exército Ocidental, sob Alexander Tormasov. Em junho de 1812, o 1º Exército Ocidental foi estacionado ao longo da fronteira com a Prússia Oriental e o Ducado de Varsóvia. O segundo foi colocado mais ao sul na moderna Bielorrússia. A 3ª ficava ainda mais ao sul, mas ainda na Bielorrússia. O comandante geral desses três exércitos era o próprio Alexandre, que foi instalado no quartel-general de Barclay de Tolly perto de Vilna.

Em 23 de junho, o major prussiano (e mais tarde teórico militar) Karl von Clausewitz, que havia entrado recentemente no serviço de Alexander & # 39s, chegou ao acampamento Drissa (a noroeste de Polotsk em Dvina, perto da moderna Verkhniadzvinsk na Bielo-Rússia) para inspecionar o local e relatar sobre o andamento das obras defensivas e fortificações. Ele não se convenceu de suas qualidades defensivas e disse isso a Alexandre em 28 de junho. Apesar do fato de que o campo parecia central para a estratégia russa pré-invasão, seria de pouco valor depois que as forças russas se retirassem da fronteira ocidental.

Notícias da guarda avançada do Grande Armée & # 39s cruzando o Niemen (24 de junho de 1812) chegaram a Alexander e Barclay de Tolly naquele mesmo dia, tarde da noite. A ordem de retirada para o campo de Drissa foi emitida pouco depois, e as unidades do Barclay recuaram.

Entre 26 e 27 de junho, a ordem de recuo das fronteiras se espalhou para cada um dos comandantes do corpo russo. Embora a maior parte da retirada do 1º Exército Ocidental do # 39 tenha sido relativamente tranquila, o 6º corpo do General Dokhturov, estacionado entre Lida e Grodno, foi quase interrompido pela travessia do Grande Armée e do # 39 das tropas de Niemen e Davout & # 39 que se dirigiam para Minsk. Somente pela marcha da força o 6º corpo evitou o avanço das tropas francesas e alcançou Drissa sem ser molestado. Foi também em 26 de junho que Alexandre despachou uma carta propondo negociações com Napoleão, desde que o imperador francês se retirasse pela fronteira. O mensageiro foi retido por Davout e só conseguiu chegar a Berthier e Napoleão no final do mês. A evacuação de Vilna começou no final de 26 de junho: quando Napoleão recebeu o mensageiro e a carta de Alexandre, Vilna já havia sido ocupada pelo Grande Armée. Barclay de Tolly deixou a cidade no início de 28 de junho, tendo destruído os depósitos restantes, bem como a ponte sobre o Dvina. As tropas avançadas de Napoleão chegaram cerca de uma hora depois.

Bagration, à frente do 2º Exército Ocidental, estava estacionado no triângulo de Volkovysk (atual Bielo-Rússia) Bia & # 322ystok (atual Polônia) e Brest-Litovsk quando Napoleão cruzou o Niemen. Com menos de 250 km entre os dois comandantes, Bagration foi instruído a voltar para o interior e deixou Volkovysk em 28 de junho. Em 30 de junho, Jerome Napoleon, rei da Westfália, chegou a Grodno (atual Bielo-Rússia), cerca de 50 km ao norte de Volkovysk, recentemente desocupada pelos russos. No entanto, o lento avanço de Jerônimo à frente de suas tropas de Vestefália não foi rápido o suficiente para seu irmão enfurecido, Napoleão. O imperador queria que Jerônimo continuasse a perseguir a força de Bagration antes que ela tivesse a chance de se retirar e se juntar ao 1 ° Exército Ocidental. Embora Bagration tenha sido inicialmente instruído a ir direto para o acampamento Drissa, ao saber da posição de Davout & # 39s mais ao norte & # 8211 perto de Achmiany (Bielo-Rússia), indo para Minsk & # 8211, o que tornava suas instruções impossíveis, o russo saiu devido leste para Bobruysk, também em direção a Minsk. As tropas avançadas de Jerome eventualmente fizeram contato com a forte cavalaria de retaguarda de Bagration mais adiante na linha, mas então era tarde demais: Bagration havia escapado de Jerome e Davout e foi capaz de continuar sua retirada relutante.

Em 4 de julho, o quartel-general austríaco, comandado pelo príncipe Schwarzenberg, havia se mudado de Lviv e estava agora em Pruzhany (atual Bielo-Rússia). Suas ordens eram monitorar as forças de Tormasov estacionadas na extrema esquerda de Alexandre, na região de Volynia (atual noroeste da Ucrânia, próximo a Lutsk e Rivne).


1812: O Fim Amargo

Cinco anos após a retirada de Napoleão Bonaparte da Rússia, Stendhal, o romancista francês, que havia sido oficial de suprimentos no exército do imperador durante a campanha de 1812, ainda tinha medo da neve:

“A retirada de Moscou me deixou claramente desconfiado dos atributos da neve”, escreveu ele em um diário de viagem de 1817, “não por causa dos perigos aos quais eu mesmo estava exposto, mas como resultado da visão horrível de horror, sofrimento e a extinção da piedade. Em Vilna, as brechas nas paredes do hospital foram bloqueadas com porções congeladas de cadáveres humanos. Esta imagem nunca está longe da minha memória. ” Manter o ar fora era crítico. Fora dessas paredes terríveis, a temperatura em alguns dias caía para 31 graus abaixo de zero.

Vilna (Vilnius, na atual Lituânia) foi a última grande cidade da Rússia no retiro de Napoleão. Lá os restos de seu Grande Armée, diminuiu dos estimados 600.000 homens que invadiram a Rússia em junho para talvez 120.000 em dezembro - ninguém sabe os números exatos - que esperavam encontrar um refúgio temporário do que o czar Alexandre I chamou de "Inverno geral". Mas não havia refúgio. Os russos estavam logo atrás e iriam persegui-los até a fronteira, e os cossacos, que não respeitavam as fronteiras, mesmo além dela. La Grande Armée estava bem além de se defender. Nos portões de Vilna, a aglomeração de soldados em pânico e desesperados que tentavam atravessar ao mesmo tempo foi tão forte que homens e cavalos formaram uma pilha de carne se contorcendo e desmoronando sob sua própria massa. Um capitão, caindo no chão, deu-se por perdido: “Então dezenas de pessoas começaram a se amontoar em cima de nós, gritando horrivelmente enquanto seus braços e pernas eram quebrados ou esmagados. De repente, o arfar de um dos cavalos me jogou em cima, me jogando em um espaço vazio, onde eu poderia me levantar e cambalear pelo portão. ” Outro que estava lá viu um oficial "pressionado com tanta força contra um canhão pelo esmagamento que seu estômago se abriu e suas entranhas derramaram."

Dentro da cidade, cadáveres congelados enchiam as ruas. Um observador alemão, entrando na cidade em janeiro de 1813, encontrou-os empilhados com três andares de altura em alguns pontos. Nos 40 hospitais da cidade, a maioria deles mosteiros convertidos, milhares de homens - alguns com tifo transportado pelos piolhos que rastejam no corpo de todos, alguns com feridas, muitos com ulcerações por frio - sofreram sem comida, água ou cuidados médicos. Napoleão os abandonou lá. Quando os cossacos entraram na cidade após a saída dos franceses, eles despojaram os inválidos de tudo o que lhes restava de valor. Cerca de 30.000 morreram em poucas semanas.

Napoleão havia atraído suas tropas de todo o império. La Grande Armée incluiu soldados da França, mas também da Polônia, Alemanha, Holanda, Espanha e Itália. Cerca de 50.000 formaram o Exército da Itália, cerca de 2.500 deles - 5 por cento - sobreviveram. Uma unidade de infantaria leve francesa de 3.300 homens somava apenas 192 quando finalmente chegou em casa. Mais de 400.000 soldados do lado francês morreram - dois terços do exército - e esse número não inclui a horda de civis que seguiram o exército para a Rússia: esposas, amantes, comerciantes, carpinteiros, açougueiros, aventureiros, fabricantes de rodas, servos, cozinheiros, ferreiros e mestres de carroça. Adam Zamoyski, em seu excelente relato da campanha russa, Moscou 1812, estimou que dezenas de milhares desses civis também derreteram no solo russo. Os números russos, tanto militares quanto civis, eram igualmente grandes, igualmente indizíveis. Ao todo, um milhão de pessoas morreram.

Depois, havia os cavalos. Suas perdas também chegaram a dezenas de milhares, e isso teria consequências importantes para Napoleão. Não apenas suas forças de cavalaria foram dizimadas, mas também faltou cavalos suficientes para formar novas unidades. Isso seria revelador nas campanhas de 1813 e 1814, quando os exércitos combinados da Prússia, Polônia, Rússia, Áustria e Inglaterra se uniram contra a França, e Napoleão não pôde igualar sua cavalaria com a sua. Muitos historiadores acreditam que foi esse fator, tanto quanto qualquer outro, que o derrubou. A campanha na Rússia foi o ponto de inflexão das guerras napoleônicas, provando de uma vez por todas que o imperador não era mais imbatível.

Como podemos explicar o desastre que foi a retirada de Napoleão de Moscou? Depois do sucesso da viagem francesa da Polônia russa para o leste até Moscou durante o verão de 1812, não era de todo óbvio que uma retirada fracassaria tão completamente. La Grande Armée havia chegado a Moscou com pesadas perdas, mas ainda era grande, ainda era uma força de combate eficaz. Apenas uma vez o exército russo resistiu e lutou naquele verão, e os franceses venceram. Napoleão cruzou a fronteira do rio Niemen em 24 de junho e ocupou Vilna em 28 de junho, mais ou menos sem luta. Os exércitos russos estavam divididos, suas comunicações eram precárias e sofriam constantes brigas e brigas internas no topo. Era estilo francês avançar rapidamente com marchas forçadas, nunca permitindo que seus inimigos estabelecessem fortes posições defensivas. Como os russos não conseguiam coordenar seus movimentos, não podiam se unir para se defender ou, por falar nisso, concordar quem estaria no comando se o fizessem.

A velocidade tem desvantagens, no entanto. Os comboios de suprimentos não conseguiam acompanhar o ritmo, então os franceses passaram a viver da terra - ou seja, é claro, tirando o que precisavam das populações locais, pagando ou não, conforme as circunstâncias o justificavam. Essa tática funciona bem em áreas densamente povoadas. Na Lituânia, não tão bem: os franceses se viram avançando por florestas pouco povoadas, com poucas estradas e a maior parte dessa terra. Então choveu forte e as estradas ficaram atoladas, paralisando os milhares de carrinhos de suprimentos. La Grande Armée perdeu 10.000 cavalos nesses atoleiros, disenteria e gripe grassaram entre as tropas e homens morreram ou desertaram aos milhares.

Os franceses também estavam descobrindo que a cavalaria russa era igual à deles. Quanto aos exércitos russos, eles continuaram recuando para o leste. Na guerra tradicional, os exércitos travavam batalhas campais - um vencedor emergia, o perdedor pedia a paz, negociações seguiam e tratados eram assinados nos quais o território mudava de mãos e alianças eram feitas. Napoleão enviou um emissário ao czar Alexandre I assim que ele tomou Vilna, sugerindo que os dois se encontrassem e arranjassem uma paz, reafirmando sua antiga aliança e encerrando a guerra. Na verdade, ele vinha tentando fazer isso desde bem antes de 24 de junho. O czar encontrar-se com Napoleão exatamente para esse propósito alguns anos antes. Napoleão aplicou o amuleto e o czar passou a considerá-lo um parceiro e amigo. Eles professaram desejar a mesma coisa: uma Europa vivendo em paz e harmonia sob princípios liberais e iluminados.

Mas Alexandre acabou ficando cansado da hegemonia napoleônica na Europa e desenvolveu uma crença quase messiânica em seu próprio papel na Rússia e no papel da Rússia em substituir os franceses como líder religioso e político da Europa. Em 18 de maio, ele já havia dito ao emissário de Napoleão, Luís, o conde de Narbonne-Lara, que não negociaria. Alexandre colocou um mapa da Rússia diante de Luís e o explicou. “Meu caro conde”, disse ele, “estou convencido de que Napoleão é o maior general da Europa, que seus exércitos são os mais endurecidos, seus tenentes os mais corajosos e experientes, mas o espaço é uma barreira. Se, depois de algumas derrotas, eu recuar, varrendo a população, se deixar isso para o tempo, para o deserto, para o clima para me defender, ainda posso ter a última palavra sobre o exército mais formidável dos tempos modernos. ”

E os russos recuaram. Ao fazer isso, eles empregaram uma política de terra arrasada que deixaria Napoleão com poucas esperanças de alimentar seu exército em avanço da terra. O campesinato russo queimou celeiros cheios de forragem animal, levou gado e cavalos para as profundezas da floresta e enterrou tudo o mais de valor. As pessoas nas cidades e vilas queimaram estoques de alimentos, roupas e tudo o mais que um exército invasor pudesse achar útil. Se os franceses recuassem do jeito que vieram - e acabaram tendo que fazê-lo, já que Napoleão não tinha desejo ou razão para estacionar seu exército indefinidamente na Rússia -, eles o fariam através de um deserto.

Os russos não se retiraram até Moscou. Eles sabiam que Napoleão quase certamente os venceria em uma grande batalha, e o marechal de campo Mikhail Kutuzov - o guerreiro idoso, enfermo e enigmático a quem Alexandre havia dado o comando geral das forças russas depois de perceber que seus outros generais preferiam lutar entre si do que com os franceses - estava determinado a preservar seu exército. Mas em 7 de setembro, em Borodino, um pequeno vilarejo a cerca de 70 milhas a oeste de Moscou, os russos encontraram uma posição defensiva decente e se viraram e lutaram. Borodino representaria um dos duelos de artilharia mais mortais da história e também foi a mais sangrenta de todas as batalhas nas guerras napoleônicas. O território mudou de mãos cinco ou seis vezes. Incapazes de ver na poeira e na fumaça, as tropas avançaram repetidas vezes contra as barragens de artilharia. Milhares morreram. Dos cerca de 250.000 homens que lutaram - os historiadores ainda não concordaram com os números -, houve cerca de 70.000 vítimas. Os franceses venceram, mas o exército russo, com suas perdas em pé de igualdade com as francesas e muito enfraquecidas, retirou-se em direção a Moscou e se salvou. Na noite seguinte, Kutuzov reuniu um conselho de comandantes e eles decidiram não defender Moscou. Outra batalha como Borodino, Kutuzov entendeu, teria destruído seu exército. Moscou era uma cidade sagrada e a decisão foi angustiante, mas era apenas uma cidade. Mas o exército era a própria Rússia. Sem ele, o povo estaria desamparado.

Conseqüentemente, em 14 de setembro de 1812, as primeiras tropas francesas entraram em Moscou sem serem contestadas e não encontraram ninguém com autoridade para entregar a cidade. Dois terços da população civil e todos, exceto alguns retardatários entre as tropas russas, já haviam partido. O conde Fyodor Rostopchin, governador de Moscou, ordenou a queima de alimentos e roupas. O equipamento de combate a incêndios da cidade foi removido ou destruído. Mais de dois terços dos edifícios de Moscou foram construídos de madeira e, quando as últimas tropas russas deixaram a cidade, equipes de incendiários atearam fogo nele. Três quartos das mais de 9.000 casas particulares da cidade viraram cinzas. Mais de um terço das igrejas da cidade foram totalmente destruídas, assim como mais de 8.000 lojas de varejo. Quando o fogo atingiu seu auge, Napoleão se refugiou em um castelo a alguns quilômetros das muralhas. Mesmo lá, ele podia sentir o calor do fogo. A cidade era dele, o que restava dela. Ele tinha vencido. O que ele havia ganhado, no entanto, não estava claro.

O outono de 1812 foi excepcionalmente quente e agradável em Moscou. Napoleão fez pouco caso do lendário russo frio. Moscou, disse ele, era como Paris na mesma estação - confortável, por assim dizer, ao toque. Como não esperava chegar a Moscou, porque pensava que a guerra acabaria rapidamente, não sabia o que fazer. Mas pelo menos o tempo estava agradável. La Grande Armée não trouxeram uniformes de inverno, não tinham barracas. Os exércitos não lutavam no inverno, os franceses nem tinham uniformes de inverno. Essas eram as regras, a maneira como as coisas eram feitas - por que eles precisariam de roupas de inverno?

Mas esta era diferente de qualquer guerra que Napoleão havia lutado antes. “O incêndio de cidades e vilas, a retirada após as batalhas, o golpe desferido em Borodino e a retirada renovada, o incêndio de Moscou, a captura de saqueadores, a apreensão de transportes e a guerra de guerrilha”, escreveu Leo Tolstoy em Guerra e Paz, “Foram todos desvios das regras”. O czar não tinha intenção de conceder. Nem todas as provisões de Moscou foram destruídas Napoleão tinha o suficiente para alimentar seu exército por um mês, talvez mais. Mas além disso? As linhas de abastecimento francesas eram excessivamente longas e difíceis de defender, e muito poucas sobreviveriam no inverno russo. Era uma guerra que Napoleão não entendia. Esta foi uma guerra em todas as frentes, frentes que nunca existiram antes: total guerra. E ele estava preso bem no fundo da retaguarda do inimigo.

Napoleão levou algum tempo para perceber que só tinha uma opção: teria de partir, ir para a Alemanha, reorganizar e reabastecer seu exército, preparar-se para uma campanha de primavera. Enquanto isso, suas tropas saqueavam Moscou. Saquear uma cidade era contra as regras se a cidade fosse ocupada, mas uma cidade vazia era um jogo justo. Bens de luxo estavam em alta demanda. Nem toda a cidade havia queimado, nem todas as casas estavam desocupadas. Os ultrajes usuais - estupros e assassinatos - eram cometidos contra os desamparados. Tropas invadiram casas intactas, encontraram criados e os pagaram ou ameaçaram até que os levassem aos tesouros que as famílias tentavam esconder, pegavam prata, ouro, castiçais, qualquer coisa de valor.

Com o saque veio a perda de disciplina, os dois eram, na verdade, a mesma coisa. As tropas tinham pouco a fazer e seus oficiais não podiam mais controlá-los. Se Napoleão estivesse no topo da situação, ele os teria preparado para o inevitável - a longa marcha de volta a uma Europa que eles entendiam, lutando por todo o caminho. Mas Napoleão, escreve Zamoyski, corpulento agora, há muito tempo na guerra, havia perdido sua vantagem. Ele não conseguia aceitar a ideia do retiro e, portanto, não se preparou para isso. Por descuido e desatenção, os pequenos detalhes que às vezes fazem toda a diferença foram deixados de lado. Um deles eram ferraduras com travas, projetadas para viajar no gelo e na neve, capazes de agarrar superfícies escorregadias. Alguns comandantes franceses perceberam a necessidade e incitaram seus superiores a providenciar para que os cavalos os pegassem. Quando ficou claro que os superiores os estavam ignorando, esses homens cuidaram dos cavalos em suas próprias unidades. Mas apenas Napoleão poderia ordenar que tudo cavalos em la Grande Armée ser calçado desta forma. No início de sua carreira, Napoleão era um mestre nesse tipo de detalhe. Agora ele não estava, e o resultado foi calamitoso.

Enquanto isso, o tempo continuou bom. Outubro chegou, havia um friozinho no ar, as noites eram frias, mas ainda não havia neve e não havia batalhas. O exército de Kutuzov estava entrincheirado ao sul em Tarutino, a 80 quilômetros de distância, reunindo reforços e bloqueando a estrada para as ricas províncias do sul da Rússia. Unidades menores, francesas e russas, estavam estacionadas em vários pontos da região. Patrulhas de cossacos pegaram grupos franceses de coletores, despojando os invasores de alimentos, armas, roupas, carroças, cavalos e qualquer coisa de valor, deixando-os perdidos, sem botas e nus. Napoleão sentou-se em seus confortáveis ​​aposentos no Kremlin, esperando o fim. O czar Alexandre recusou todas as aberturas de paz. Napoleão realmente só tinha uma opção: recuar. Mas se ele recuasse, o que a Europa concluiria sobre ele? Que ele tinha ficado fraco. Que ele era vulnerável. A política da situação o deixou relutante em fazer o que tinha que fazer. Ele esperou muito tempo. “O espaço é uma barreira”, disse o czar. “Se eu deixar isso para o tempo, para o deserto, para o clima para me defender, ainda posso dar a última palavra.”

Assim seria. O tempo já havia feito seu trabalho, já era tarde demais. “Esse exército não conseguiu se recuperar em lugar nenhum”, escreveu Tolstoi. “Desde a batalha de Borodino e a pilhagem de Moscou, ela carregava em si, por assim dizer, os elementos químicos da dissolução.” Estava prestes a morrer.

Em meados de outubro, Napoleão fez uma finta ao sul de Moscou, liderando seu exército em direção à posição fortificada de Kutuzov em Tarutino, como se planejasse invadir as ricas províncias do sul da Rússia, mas depois desviou para o oeste, de volta à estrada para Vilna. A marcha para fora de Moscou, segundo todos os relatos, foi incrível de se assistir. Tolstoi estava certo: muitos soldados e oficiais se importavam apenas com seu saque, jogando fora munições, armas, roupas. A horda não militar que se juntou ao exército em sua fuga era ainda pior. Zamoyski observa que cerca de 15.000 a 40.000 veículos (os números são apenas suposições) deixaram Moscou com o exército abarrotado de saques e uma despreocupação que seria fatal. Zamoyski cita um observador que viu uma família de comerciantes franceses partir: “Essas senhoras estavam vestidas exatamente como parisienses burgueses fora para um piquenique no Bois de Vincennes ou Romainville. ”

Em 22 de outubro, torrentes de chuva caíram neste desfile, e a estrada virou lama. Os homens abandonaram as carroças e começaram a jogar fora suas mochilas, pesadas com ouro e prata. Em um vilarejo chamado Maloyaroslavets, logo depois que Napoleão fez sua volta para o oeste, os russos comandados pelo general Dmitry Dokhturov enfrentaram um corpo francês sob o comando do príncipe Eugène de Beauharnais e expulsaram os franceses da cidade, então foram expulsos por sua vez quando os reforços franceses chegaram. E assim foi, indo e voltando, mudando de mãos oito vezes, a um custo de 6.000 mortos ou feridos para os franceses. No dia seguinte, Kutuzov, como era seu estilo, recuou, mantendo seu exército de novos recrutas longe de uma daquelas batalhas campais que Napoleão geralmente ganhava.

Napoleão também recuou, passando por Borodino, onde ainda jaziam milhares de cadáveres, alguns meio comidos por lobos e corvos carniceiros. Mais a oeste, no que se passava por hospitais franceses, milhares de soldados doentes e feridos permaneceram vivos, mas estavam emaciados, pois a política russa de terra arrasada havia cumprido seu papel. Napoleão ordenou que o máximo possível em carruagens já sobrecarregadas de equipamentos, puxadas por cavalos tão magros e fracos quanto os feridos. Os motoristas fizeram o possível para livrar-se dos feridos, sem realmente empurrá-los, mas empurrando-os para longe. Já era final de outubro. Ainda não tinha esfriado.

Kutuzov seguia os franceses em retirada, sem pressa para alcançá-los, unidades do exército russo moviam-se paralelamente a Napoleão, perto da estrada. Em 3 de novembro, um deles, liderado pelo general Mikhail Miloradovich, tentou cortar a retaguarda dessa imensa coluna caótica e causou estragos com fogo de artilharia no amontoado de vagões, artilharia e seguidores do campo. Os franceses responderam e a batalha tornou-se uma batalha contínua. Mais tropas russas entraram em cena, e os franceses perderam mais 6.000 mortos ou feridos e mais 2.000 como prisioneiros.

A batalha em curso mostrou aos franceses que eles teriam que lutar até a fronteira. Sua coluna às vezes tinha 20 milhas de comprimento, às vezes 60, dependendo do tempo e da luta. E foi caótico: soldados se misturaram com civis e foram separados de suas unidades, vagões e carruagens quebraram rodas ou eixos ou ficaram presos na lama e foram abandonados, bloqueando a ordem da estrada era impossível de manter. Os cossacos seguiram em retirada, matando os retardatários.

Então a temperatura começou a cair. Com isso, em 6 de novembro, veio neve, cerca de 60 centímetros dela. Sem roupas de inverno e tendas adequadas, os homens tentaram construir abrigos improvisados ​​com galhos de árvores que amontoavam perto das fogueiras para se manterem aquecidos e, vivos, passavam as noites sem dormir, mas andando, para manter o sangue fluindo. Um coronel saiu do celeiro onde havia dormido uma noite para encontrar seus homens, sentados imóveis em volta das fogueiras que eles haviam negligenciado a cuidar, "mortos e congelados". Os cavalos congelaram em suas pegadas. Aqueles que haviam saqueado peles e vestidos para suas mulheres em casa agora os traziam e os colocavam, até mesmo os vestidos. A estrada, comprimida com o movimento de milhares de pés, se transformou em gelo. Cavalos sem ferraduras com travas lutavam para puxar as armas, carroças e carruagens que deslizavam, caíam, quebravam as pernas. Os principais trens de abastecimento tiveram que ser abandonados. Mais e mais soldados tiveram que jogar fora seus saques, alguns jogaram fora seus sacos de comida, pagando por essa escolha com suas vidas. Os oficiais lutaram duelos sobre quem ocuparia os poucos abrigos disponíveis. Não fazia diferença que outros arrancassem a palha dos telhados desses abrigos para alimentar os cavalos e puxar a madeira para fazer fogueiras. A comida logo acabou. Os cavalos mortos alimentavam muitos homens para disfarçar o sabor que salgavam a carne de cavalo com pólvora.

Adiante estava a cidade de Smolensk, que Napoleão ordenou que fosse abastecida com suprimentos. Mas a cidade estava em ruínas, e porções do exército russo haviam tirado Polotsk da guarnição francesa e apreendido os suprimentos armazenados lá, bem como outro estoque de suprimentos em Vitebsk, ambos programados para a retirada de Napoleão. Apenas as unidades francesas iniciais a entrar em Smolensk encontraram comida. A temperatura, entretanto, caiu para 10 graus abaixo de zero. A maioria dos homens que chegaram à cidade foi forçada a acampar no frio.

Em 16 de novembro, as forças russas comandadas pelo almirante Pavel Chichagov tomaram Minsk, a maior base de abastecimento de Napoleão. De lá, eles seguiram para o norte, contra a rota que os franceses teriam de seguir para Vilna. Kutusov estava pairando nas proximidades, outras unidades estavam descendo do norte e Milodoravich estava se aproximando por trás. Zamoyski estima que Napoleão perdeu 60.000 soldados desde a fuga de Moscou, e que 20.000 seguidores do campo morreram. Ele ainda tinha uma força de combate, mas ninguém teria chamado la Grande Armée.

As forças russas continuaram a atacar a coluna francesa ao longo de sua rota, reduzindo ainda mais os restos do exército de Napoleão. Os franceses lutaram bravamente, mas estavam em desvantagem numérica, um número surpreendente conseguiu escapar das armadilhas que os russos haviam armado. Mas o frio implacável continuou a destruir homens e cavalos. A Itália enviou um corpo de cadetes de 350 homens como reforço, mas eles eram os filhos mimados da nobreza e nunca haviam enfrentado tais circunstâncias antes. Quase todos morreram em uma semana. Em Krasny, os franceses tiveram que enfrentar a artilharia e infantaria russas. Em cinco dias de luta, Napoleão perdeu cerca de 10.000 homens mortos ou feridos e mais de 200 peças de artilharia.

E havia rios a cruzar - primeiro o Dnieper, depois o Berezina, o último rio entre Napoleão e Vilna. Abrangendo-a era apenas uma ponte, na cidade de Borisov. Uma divisão polonesa sob o comando do general Jan Henryk Dabrowski estava protegendo-o, mas Chichagov estava se movendo em direção a ela vindo de Minsk. Enquanto os restos do exército francês se dirigiam para a travessia, também o fizeram as forças russas sob o marechal de campo Peter Wittgenstein e quatro grupos russos separados. Wittgenstein conquistou uma divisão francesa inteira sob o comando do general Louis Partouneaux, capturando até 7.000 homens, de acordo com o historiador Dominic Lieven. E a captura estava longe de ser a pior coisa que os franceses sofreram: o frio extremo levou a queimaduras, fazendo com que dedos dos pés, dedos, narizes, e a fome fosse tão violenta que os homens cortariam a carne da garupa de um cavalo enquanto marchavam e o dono não estava olhando (devido para o frio, o cavalo não sentiria dor) e os piolhos eram onipresentes - até Napoleão os tinha. E os cossacos continuaram a atormentar os franceses, sem mostrar misericórdia para com aqueles que capturaram.

Chichagov chegou a Borisov antes dos franceses e queimou a ponte. Napoleão encontrou um ponto de passagem alternativo algumas milhas ao norte e ordenou a construção de uma ponte. Graças às constantes lutas internas entre os principais comandantes russos, eles perderam várias chances de interromper totalmente a retirada de Napoleão. Chichagov, capturado por uma finta francesa, enviou o grosso de suas forças para o sul ao longo da margem oeste do rio Wittgenstein, mas não conseguiu destruir a estrada pavimentada com madeira para Vilna, que passava por um pântano. Graças aos esforços verdadeiramente heróicos dos engenheiros holandeses de Napoleão, que trabalharam em águas congeladas, a nova ponte foi construída, e a melhor parte do exército francês a cruzou antes que os russos percebessem seu erro. Depois de uma marcha forçada de volta ao norte, os russos atacaram, infligindo uma carnificina terrível, especialmente entre os civis. Cada exército perdeu cerca de 15.000 homens e cerca de 10.000 civis morreram, tanto de fogo de artilharia quanto de esmagamento na travessia do rio. É uma maravilha que o exército francês tenha sobrevivido.

Mas sua provação mal havia acabado. No dia seguinte à batalha, uma nevasca e o vento que a acompanhou congelou ainda mais pés e dedos, o frio caindo para 22 graus abaixo de zero. Homens se matavam por causa de um casaco de pele. Alguns franceses começaram a comer seus mortos. “Não era desconhecido até mesmo os homens roendo seus próprios corpos famintos”, escreveu um tenente. Para sobreviver, era necessária grande força de caráter e determinação absoluta, junto com a capacidade de ignorar as adversidades mais extremas. Os russos também estavam em péssimo estado, com enormes perdas de homens, mas ainda assim perseguiram. A temperatura caiu ainda mais, para 35 graus abaixo de zero. O vapor de água no ar congelou em pequenas partículas que cortaram a pele quando o vento soprou. A coluna de Chichagov, marchando pela estrada para Vilna, caminhava entre colunas de soldados franceses sem armas, quase mortos.

Napoleão partiu para a França depois de instruir seus generais a defender Vilna. Havia novas tropas lá, e elas foram enviadas para fornecer uma rede de segurança na qual o exército pudesse recuar. Mas os reforços não estavam acostumados com o frio, e muitos eram jovens demais para passar por dificuldades - uma dessas divisões perdeu metade de seus homens no primeiro dia, a outra metade antes da chegada do exército em retirada. Os franceses esperavam uma trégua em Vilna, mas a cidade não podia ser defendida e os cossacos invadiram. A oeste de Vilna, em uma colina íngreme e gelada demais para navegar, os franceses tiveram de abandonar o tesouro imperial e saqueadores foram levados sacos inteiros de moedas de ouro. O último oficial francês a cruzar o Niemen de volta à Polônia foi o marechal Michel Ney. Ele estivera lutando contra uma ação de retaguarda e estava quase sozinho.

O pedágio final? Excluindo os sobreviventes aliados, talvez 35.000 soldados franceses sobreviveram para lutar novamente no ano seguinte. Metade dos que escaparam do Berezina morreu nas duas semanas seguintes. Mas as guerras napoleônicas não acabaram. Mais dois anos de luta pela frente. No entanto, a situação na Europa mudou fundamentalmente. O avanço de Napoleão na Rússia, a batalha de Borodino e o incêndio de Moscou haviam despertado um sentimento nacional na Rússia que não existia antes. Tolstoi notou que ele o chamou de fator X, o sentimento que levava os camponeses a queimar suas safras em vez de entregá-las aos franceses. In Europe the French disaster aroused similar national feelings, and with it a determination to throw off the imperial yoke. Napoléon had, he claimed, never wanted to invade Russia he only wanted to bring it to heel, back into line. He regarded his real enemy as Great Britain. But Russia broke all the rules. Napoléon found himself fighting not only an army, but also a nation. He was fighting all of Russia. It was the first of the total wars to come.

A frequent contributor to História Militar and other national publications, Anthony Brandt is the author of The Man Who Ate His Boots: The Tragic History of the Search for the Northwest Passage. For further reading he recommends Adam Zamoyski’s Moscow 1812: Napoleon’s Fatal March and Dominic Lieven’s Russia Against Napoleon: The True Story of the Campaigns of War and Peace.

Originally published in the November 2013 issue of História Militar. Para se inscrever, clique aqui.


Mapa Map of the Russian Campaign 1812

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Linha de crédito: Biblioteca do Congresso, Divisão de Geografia e Mapas.


Atomic Explosion … in 1812!

We all know from the textbooks on the history of Russia, that in 1812 the French led by Napoleon entered Moscow. The city was given up without a fight – it was a wise strategic plan of the Russian command led by Kutuzov.

And while Napoleon Bonaparte waited for the defeated Russians to bring him the keys to the city and to sit down at the table in order to begin negotiations, a fire broke out, which almost burned down the entire capital of Russia.

After that, the French army was forced to leave Moscow and to run home by the devastated road of Smolensk, suffering enormous losses. And so, the myth of the invincibility of the army of Napoleon was scattered into the wind with the ashes. The collapse of Napoleon’s political career began with that event.

Historians still argue over who set fire to Moscow in September of 1812. However, if we dig deeper, we will discover that neither side was interested in this fire, nor did it happen spontaneously because of natural forces, and eventually it is discovered that it wasn’t a “normal” fire at all.

All of the current versions as to what happened during the Moscow fire of 1812 are based on politics. Because of that, the truth is very difficult to find, but it is clear that neither Napoleon nor the Russians needed this disaster.

Maybe it was an accident after all? Not likely! The surprise is that fires in Moscow have occurred before, and even just as devastating. But to destroy over three quarters of the buildings and to kill tens of thousands of people – it was just impossible! For example, in 1737 a raging fire engulfed the entire center of the capital and was commensurate with the tragedy of 1812. However, in all, only 90 people were killed in the fire of 1737, while the fire in September of 1812 killed approximately thirty thousand Frenchmen, not to even mention tens of thousands of Russians, who were not able to evacuate the capital.

And why do eyewitnesses describe this fire as very strange? Especially strange appear to be the people who were at this time in Moscow, who appeared to be in some kind of shock, when the fire ignited. The French were no longer interested in the Russians, and the last – had no business with yesterday’s enemies and conquerors? And why did people roam the capital of Russia like somnambulists?

Finally, Moscow at the beginning of the nineteenth century was already far from being made of wood. How did an ordinary fire wipe off the face of the Earth three-quarters of the stone buildings all the way to foundation? Even the Kremlin was completely destroyed. It wasn’t not even saved from the fire by neither by the enormous ditches, nor by wide squares that separated the Kremlin walls from the surrounding city buildings. The ditches thirty meters wide and thirteen meters deep were so inundated with the fragments of this “fire”, that they were never restored.

And although the entire fire was then written off on the French, who allegedly blew up Moscow the French simply had no ammunition, no real opportunity to do so, and especially instantly. By the way, Napoleon, who was at the Kremlin during that time, barely escaped, and only thanks to the underground passage from the Kremlin that led across the Moscow River.

If we compare all of the scattered evidence, testimonies and memories of witnesses, the picture develops that on that fateful September day – an atomic bomb was detonated over Moscow. This is confirmed by the distribution of the background radiation levels in the capital today, it is more eloquent than any words, indicating traces of use of nuclear weapons. By this trail, you can clearly define the epicenter of the explosion and the dispersion of its radioactive products, which is consistent with the descriptions of the “fire” by the eyewitnesses.

Memories of French Eyewitnesses

Now let’s turn to the written sources, that is, look at how “Moscow fire” is described by the French, who were at that time in the Russian capital. Here, for instance, what Lieutenant Charles Artois of the Napoleon’s army wrote in his diaries.

On that day, the dim sun illuminated Moscow with golden light. Suddenly, a second sun appeared just above the true sun, it was so bright, that it blinded my eyes and it burned the face of Paul Berger, who was relaxing on the balcony. Our house and the roof began to smoke, so we had to douche them with water. In other estates, which were closer to the “mock sun”, fires broke out …

A week later, after the second sun appeared, Paul wrote that all the officers and men began to lose hair, that men and horses were sick and weak, so the command made a decision to leave Moscow and it was received with great relief. Paul even described the retreat as very peculiar. From his record it shows that the French soldiers suffered not only from the Russian frosts and guerrilla raids, but first and foremost from some strange disease that they have picked up in Moscow. People could not eat, became covered with ulcers and sores, which led to hundreds dying every day, and the horses were weak and fell. Paul Artois himself returned to France an invalid, resigned and soon died of the “Russian contagion” at the age of thirty two years. According to the Moscow publication “Russians and Napoleon Bonaparte” (1814), the French lost more than thirty thousand people during their forty-day stay in Moscow, that is, as much as at Borodino. Why did it happen.

By the way, Napoleon, apparently, being in the stone building at the time of the appearance of the “second sun”, did not receive a strong dose of radiation. However, he died in prison on the island of St. Helena not of a natural death, but apparently from arsenic poisoning. The symptoms of radiation sickness are very similar to such poisoning.

The Comte de Segur in his memoirs also writes that his officers have seen a “second sun”, from which stone buildings ignited like candles, so in a few minutes Moscow was reduced to piles of debris. And among the people were wandering men, women and children wandering as if blind ghosts the majority in charred clothes and with blackened faces. Two officers, the count wrote, on that day were in the Kremlin building. They saw an unusual light flash in the sky, which is then covered the buildings, and they began to crumble like a house of cards. The sphere, according to the reports of officers from all sides, ignited over the palace of knyaz Trubetskoy … A nuclear explosion at the beginning of the 19th century?

By the way, all the diaries and memoirs of the French are well known, but historians select from them only that which corresponds to the generally accepted doctrine of the Moscow fire of 1812. For example, the most common version is that Moscow was burned by the order of their own Kutuzov and the executor was Governor-General of Moscow, Count Rostopchin, though he once wrote unequivocally that such blasphemous accusation against him, as against Kutuzov is … “bullshit”.

Everything indicates that at the time, an atomic bomb was detonated over Moscow. The light from it burned all the stone buildings of the capital at that time, and the people in the city received a lethal dose of radiation, that is why the French army suffered such huge losses. But where did the atomic weapon in the early nineteenth century come from?

There are three versions as to what really happened, and one is more unbelievable than the other.

According to the first version, the blow to the French was inflicted by a crypto-civilization, the so called “great ancient ones”, who inhabit the underground Russia. Perhaps it is for this reason Kutuzov had left Moscow, even though the Russian army was almost victorious at Borodino. It turns out that the Russian leadership knew about the impending nuclear strike and allowed Moscow to be destroyed for the sake of the homeland. Indeed, what Napoleon would do, if this fire would not happen, is unknown …

The second version, and I believe this version to be the closest to what actually happened (and many conspiracy theorists may agree with me) is that the atomic explosion which happened over Moscow was just a “trial run”. The real devastation followed in the coming years. It is said that Napoleon’s true aim (at least one of them) was to take colonies (including India) away from the British. In addition, Napoleon was able to anger the Jewish ruling families in 1806 (who’s support … and money he had before) by saying the following:

We must consider the Jews not only as a certain nationality, but as foreigners. It would be a humiliation for the French to be under the authority of the lowest nation on Earth. («La Vieille France», No 305).

Now, those ruling Jewish families (one is said to be the Rothschild) had a different enemy in those days – the Grande Tartarie! The Grande Tartarie was said to be the greatest empire on Earth at that time, with a population of at least 130 million. It is also said that Moscow was never the capital of what Russian territory is today, but rather of only “Moskovia” (the province of Moscow). There is also a theory that Napoleon’s true aim was to create an alliance with the Grande Tartarie in order to take away the colony of India away from the British. Because such a powerful alliance would create real problems for Moskovia and the powerful Jewish family (who’s country of residence was said to be Britain), Moskovia could have created an alliance of its own.

It is currently said that all technologies that are available to the masses (like cell phones, internet, television, etc.) are at least twenty years behind of what is actually available. Now imagine, that the gap is not twenty years, but is instead several hundred years. This would make it possible for the most powerful families to have, or to at least have developed, atomic weapons back in the early 19th century. And so, Moscow was “sacrificed” as a way of stopping Napoleon and testing the power of such weapons, for in the following years, thousands of such atomic bombs with a yield of over 1 megaton and some with yields of over 10 megatons were detonated over the territory of the Grande Tartarie.

There are several factors that confirm such a nuclear way: first, the population of the Grande Tartarie has been reduced from over 130 million to less than 3 million by the census of 1820 second, there are virtually no trees older than 150-200 years in what used to be the territory of the Grande Tartarie third, there are literally thousands of perfectly round lakes of different size in modern day Russia and Siberia, the names of many of these lakes have a direct relationship to death (or dying) lastly, the “year without summer” of 1816 (or as I like to refer to it – the year of nuclear winter). After looking at satellite images of the territory of once Grande Tartarie, it becomes apparent that not only large cities, but also towns, villages and even small communities were destroyed … none were left alive!

Records of Arabic sources speak of the Grande Tartarie as of a “commonwealth of a thousand cities” … cities that literally disappeared overnight.

The third and final version of what could’ve happened to Moscow in September of 1812 is very difficult to believe, but again, no matter how unbelievable, we’re not going to rule it out. There is an opinion that some of the energy from a future nuclear blast “moved in time”, and that Moscow is still waiting for a powerful nuclear attack that will have an “impact” on Napoleon’s army in 1812, thereby disrupting Napoleon’s victory over Russia. However, there are many inconsistencies in such a theory, for example, Kutuzov made a decision to leave Moscow right before the disaster. Did Kutuzov possess a gift of foresight? Although anything is possible, and the atomic bomb could’ve even arrived from a parallel world.

One thing is for certain – Moscow was burned in 1812 not by saboteurs, but by a nuclear strike. It is also clear that the official historical science will never confirm this …


Napoleon Invades Russia 1812

In summer of 1812, the French emperor Napoleon Bonaparte led his Grand Army to invade Russia. After occupying Smolensk, Napoleon’s army marched to Moscow which they found deserted and on fire. Despite being razed to the ground, the allied troops spent several weeks in Moscow. The French troops were already running low on supply and morale, so the emperor decided to withdraw from the city. On October 19, 1812, they left the city and attempted to march back to their homeland. The arrival of winter and the onslaught of Russian gunfire decimated Napoleon’s troops. These events are recorded on the Bible Timeline with World History during this time period.

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The War of the Sixth Coalition: Napoleon’s Invasion of and Disastrous Retreat from Russia

In 1807, Napoleon Bonaparte and the Russian Emperor Alexander I signed the Treaty of Tilsit. The two men then became friends and allies, giving Russia a brief respite from the wars that devastated much of Europe. However, the alliance between France and Russia crumbled in 1812 when grievances from both sides resurfaced.

Napoleon’s main issue with Alexander was his lax enforcement of the French Continental System in the Baltic. This accusation had basis as the Russian emperor felt that his country did not benefit from French trade policy. In spite of his alliance with France, he continued to let ships which carried British goods into Russian ports in the Baltic.

Alexander, on the other hand, believed that the presence of French troops in the Duchy of Warsaw threatened Russia’s interests in Poland. Russia had also waged a war against the Ottoman Empire starting in 1806 and had been trying to get a chunk of its territories in the Balkans. Although it was unclear to him what Napoleon’s Balkan plans were, Alexander knew that France (the Ottoman Empire’s long-time ally) would block any Russian attempt to partition the Ottoman Empire.

Both emperors knew that war was on the horizon and were busy seeking allies between 1810 and 1812. Prussia and Austria pledged reinforcements to Napoleon, while Russia wooed Sweden for its support. Alexander then hurriedly wrapped up the war against the Ottoman Empire so he and his troops could concentrate on the new Coalition War against France.

On June 24, 1812, 600,000 soldiers marched east to attack the Russians in the city of Smolensk. Apart from French soldiers, the Grand Army also included allied German, Swiss, Dutch, Polish, Austrian, and Italian soldiers. Even before entering Smolensk in August, Napoleon’s army was already suffering from the heat, hunger, and disease. However, they still outnumbered the city’s defenders, so the Russian army retreated from Smolensk without putting up much of a fight. The French emperor originally planned to winter in Smolensk but decided to pursue the Russians into Moscow.

The Russians tried to halt the Grand Army’s advance by engaging them in a battle at Borodino. Around 70,000 men from both sides were wounded or killed on September 7, and the Russians were once again forced to retreat deeper into their territory. The Grand Army arrived in Moscow on September 14 but found the city deserted and ablaze.

Thousands of French and allied soldiers died as they attempted to cross the Berezina River once again. Russian troops proceeded to rain gunfire on their enemies. Most of the French and allied troops were killed, while many were captured and taken as prisoners. By December 18, 1812, only around 100,000 of the original 600,000 men returned to their homelands alive.

Picture by: Альбрехт Адам – скан из книги, Public Domain, Link

Breunig, Charles. The Age of Revolution and Reaction: 1789-1850 . New York: Norton, 1977.

Lieven, Dominic, ed. The Cambridge History of Russia. Vol. 2. The Cambridge History of Russia. Cambridge: Cambridge University Press, 2006. doi:10.1017/CHOL9780521815291.

Markham, Felix. The New Cambridge Modern History: War And Peace In An Age Of Upheaval 1793-1830. Edited by C. W. Crawley. Vol. IX. Cambridge: Cambridge University Press, 1969.

Montefiore, Simon Sebag. The Romanovs: 1613-1918. New York, Vintage Books, 2017.


Kutuzov’s gambit: How Moscow became a trap for Napoleon

Sept. 13, 1812. The village of Fili near Moscow witnessed a tense meeting between 10 or so high-ranking Russian officials who had gathered in a wooden hut. They were debating whether to allow the enemy &ndash Napoleon Bonaparte &ndash to enter Moscow, the former Russian capital.

The decision was tough. Giving up the city to the French meant disgrace, but trying to defend it would have led to further suffering: The exhausted Russian army had already lost around 45,000 soldiers during the Battle of Borodino the week before.

An abandoned city

Napoleon's Grand Armee catching sight of Moscow, 1812.

Early 20th century book illustration/Global Look Press

After much deliberation, General Mikhail Kutuzov &ndash Russia&rsquos commander-in-chief &ndash ordered a retreat. He prioritized saving his forces over hanging on to Moscow. &ldquoYour Majesty, Napoleon entering Moscow does not mean him conquering Russia yet,&rdquo he wrote to Emperor Alexander I.

Bonaparte&rsquos army, known as the Grand Armée, entered the city on Sept. 14 without resistance. This was the first time Moscow had been captured by a foreign enemy in 200 years (in 1612 it was invaded by the Poles). But by the time Napoleon set up camp the place was almost empty: Only around 6,000 people from Moscow&rsquos 275,000 population remained.

No respect, only fire

Just before storming Moscow, Napoleon had waited on the outskirts expecting the Russians to surrender officially, but none came. Instead he was informed that the city was up for grabs &ndash hardly anyone was there. So he marched right into Emperor Alexander I&rsquos residence in the Kremlin.

However, as the French entered the once heavily defended stronghold, fires started to rage all over the city. The exact cause of the blazes is still not known for sure , but Napoleon blamed Moscow&rsquos Governor-General Fyodor Rostopchin for the apparent sabotage. Some Russians historians believe the fires may have started accidentally &ndash as people desperately fled the city.

In any case, the flames put a spanner in the works of Napoleon&rsquos celebrations, and he was forced to leave the Kremlin and find a cooler place to set up shop. &ldquoWhat a horrible spectacle! What people! They are barbarous Scythians!&rdquo he reportedly shouted at French general Philippe Paul de Ségur.

French life in Moscow

Vasily Vereshchagin, "At the Stage. Bad News from France", 1887-1895, oil on canvas.

State Historical Museum, Russia/Global Look Press

Around three-quarters of predominantly wooden Moscow was burnt to the ground &ndash the fires lasted until Sept.18. The French leader encouraged his 100,000-strong army to roam free in the city, but things got out of control and the bored men looted and chaos ensued.

The few thousand Muscovites who had refused to leave put up a fight despite being heavily outnumbered, killing scores of French in the process.

Life for the invaders was only getting harder: Russia&rsquos harsh winter was rapidly closing in and the army was running low on supplies. Peasants living in the agricultural areas outside the city were reluctant to supply the French with food.

In addition to that, Napoleon had to rethink his strategy and decided against mobilizing his army to capture St. Petersburg. His men simply did not have the energy to journey north, let alone a potential onslaught by Kutuzov&rsquos forces.

Inglorious retreat

Napoleon on horseback in retreat from Moscow, 1812.

Mary Evans Picture Library / Global Look Press

Napoleon was entering foreign territory: The prospect of defeat. While in Moscow he wrote to Alexander I no more than three times proposing peace: he wanted Russia to join the Continental Blockade against Britain. His demands were ignored.

Eventually, he had no choice but to retreat and by mid-October 1812 the French started to march west to the territory between Dnepr and Dvina rivers to set up camp for the winter.

Enraged by the situation, Napoleon ordered his engineers to blow up the Kremlin upon his departure, but they only managed to destroy one tower. Moscow&rsquos heart may have been damaged, but it was not broken &ndash like Russia.

As for Kutuzov&rsquos army, it managed to cut off supplies to the Grand Armée, turning its retreat into complete hell. With little to eat and severely unprepared for the winter, Napoleon's forces drew back all the way to Paris suffering heavy losses along the way. Napoleon was just a human after all.

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Napoleon enters Moscow

One week after winning a bloody victory over the Russian army at the Battle of Borodino, Napoleon Bonaparte’s Grande Armພ enters the city of Moscow, only to find the population evacuated and the Russian army retreated again. Moscow was the goal of the invasion, but the deserted city held no czarist officials to sue for peace and no great stores of food or supplies to reward the French soldiers for their long march. Then, just after midnight, fires broke out across the city, apparently set by Russian patriots, leaving Napoleon’s massive army with no means to survive the coming Russian winter.

In 1812, French Emperor Napoleon I was still at the height of his fortunes. The Peninsular War against Britain was a thorn in the side of his great European empire, but he was confident that his generals would soon triumph in Spain. All that remained to complete his 𠇌ontinental System”𠄺 unilateral European blockade designed to economically isolate Britain and force its subjugation–was the cooperation of Russia. After earlier conflict, Napoleon and Alexander I kept a tenuous peace, but the Russian czar was unwilling to submit to the Continental System, which was ruinous to the Russian economy. To intimidate Alexander, Napoleon massed his forces in Poland in the spring of 1812, but still the czar resisted.

On June 24, Napoleon ordered his Grande Armພ, the largest European military force ever assembled to that date, into Russia. The enormous army featured more than 500,000 soldiers and staff and included contingents from Prussia, Austria, and other countries under the sway of the French empire. Napoleon’s military successes lay in his ability to move his armies rapidly and strike quickly, but in the opening months of his Russian invasion he was forced to be content with a Russian army in perpetual retreat. The fleeing Russian forces adopted a “scorched earth” strategy, seizing or burning any supplies that the French might pillage from the countryside. Meanwhile, Napoleon’s supply lines became overextended as he advanced deeper and deeper into the Russian expanse.

Many in the czarist government were critical of the Russian army’s refusal to engage Napoleon in a direct confrontation. Under public pressure, Alexander named General Mikhail Kutuzov supreme commander in August, but the veteran of earlier defeats against Napoleon continued the retreat. Finally, Kutuzov agreed to halt at the town of Borodino, about 70 miles west of Moscow, and engage the French. The Russians built fortifications, and on September 7 the Grande Armພ attacked. Napoleon was uncharacteristically cautious that day he didn’t try to outflank the Russians, and he declined to send much-needed reinforcements into the fray. The result was a bloody and narrow victory and another retreat by the Russian army.

Although disturbed by the progress of the campaign, Napoleon was sure that once Moscow was taken Alexander would be forced to capitulate. On September 14, the French entered a deserted Moscow. All but a few thousand of the city’s 275,000 people were gone. Napoleon retired to a house on the outskirts of the city for the night, but two hours after midnight he was informed that a fire had broken out in the city. He went to the Kremlin, where he watched the flames continue to grow. Strange reports began to come in telling of Russians starting the fires and stoking the flames. Suddenly a fire broke out within the Kremlin, apparently set by a Russian military policeman who was immediately executed. With the firestorm spreading, Napoleon and his entourage were forced to flee down burning streets to Moscow’s outskirts and narrowly avoided being asphyxiated. When the flames died down three days later, more than two-thirds of the city was destroyed.

In the aftermath of the calamity, Napoleon still hoped Alexander would ask for peace. In a letter to the czar he wrote: “My lord Brother. Beautiful, magical Moscow exists no more. How could you consign to destruction the loveliest city in the world, a city that has taken hundreds of years to build?” The fire was allegedly set on the orders of Moscow Governor-General Feodor Rostopchin though Rostopchin later denied the charge. Alexander said the burning of Moscow “illuminated his soul,” and he refused to negotiate with Napoleon.

After waiting a month for a surrender that never came, Napoleon was forced to lead his starving army out of the ruined city. Suddenly, Kutuzov’s army appeared and gave battle on October 19 at Maloyaroslavets. The disintegrating Grande Armພ was forced to abandon the fertile, southern route by which it hoped to retreat and proceed back along the ravaged path over which it had originally advanced. During the disastrous retreat, Napoleon’s army suffered continual harassment from the merciless Russian army. Stalked by hunger, subzero temperatures, and the deadly lances of the Cossacks, the decimated army reached the Berezina River late in November, near the border with French-occupied Lithuania. However, the river was unexpectedly thawed, and the Russians had destroyed the bridges at Borisov.

Napoleon’s engineers managed to construct two makeshift bridges at Studienka, and on November 26 the bulk of his army began to cross the river. On November 29, the Russians pressed from the east, and the French were forced to burn the bridges, leaving some 10,000 stragglers on the other side. The Russians largely abandoned their pursuit after that point, but thousands of French troops continued to succumb to hunger, exhaustion, and the cold. In December, Napoleon abandoned what remained of his army and raced back to Paris, where people were saying he had died and a general had led an unsuccessful coup. He traveled incognito across Europe with a few cohorts and reached the capital of his empire on December 18. Six days later, the Grande Armພ finally escaped Russia, having suffered a loss of more than 400,000 men during the disastrous invasion.

With Europe emboldened by his catastrophic failure in Russia, an allied force rose up to defeat Napoleon in 1814. Exiled to the island of Elba, he escaped to France in early 1815 and raised a new army that enjoyed fleeting success before its crushing defeat at Waterloo in June 1815. Napoleon was then exiled to the remote island of Saint Helena, where he died six years later.


The Battle of Borodino – A Hollow Victory

Batalha de Borodino

The anticlimactic battle which took place on the 7th of September 1812 was never actually fought for the town of Borodino, nor was it decisive to Napoleon’s invasion of Russia as it was intended. Historians disagree about the reasoning behind the choices of both the French Emperor and his nemesis, Prince Mikhail Kutuzov, and it’s easy to see why. It may be said that the conflict at Borodino was a failure for both sides, despite the French win. Often called a “hollow” victory, Napoleon’s defeat of the Russian Army did just as much as his ultimate occupation of Moscow – nothing.

In June of 1812, Napoleon, after assembling his units in East Poland, led a force of over 600,000 soldiers East into Russia. His intentions were to crush Barclay, commander of the army, in a decisive, knock-out battle which would bring Tsar Alexander I to the negotiating table. Hoping to deliver this fatal blow as soon as possible, the center unit of the French Army – controlled personally by Napoleon – crossed the Niemen River at 11 am on the 23rd of June. This bulk of 250,000 troops, taken from the main invasion force, commenced a rapid advance towards Barclay’s forces.

Napoleon was, infuriatingly, unable to confront the Russians in a pitched battle. Even though the Russians were on a relentless retreat further and further into the Russian Empire, they were practically unable to stop the flight and form a defensive position as the enemy was close at their heels. To try and exacerbate the French supply issues, the Russians utilized a “scorched-earth” tactic, where the marching troops would set fire to the crops and farms behind them as they escaped. Hence, the Grande Armee was being drawn into unknown territory and starved at the same time, since they had extreme difficulties foraging for food.

The somewhat cowardly retreat of Barclay was shamed by many of his advisers and he was certainly not a good choice of commander for the Russian Army, as he was of Scottish descent. Under pressure from his troops and generals to replace Barclay with a true Russian commander – one that would not fear the prospect of stopping the retreat to meet the French – Tsar Alexander made Prince Mikhail Kutuzov commander of the army instead, a man who he could rely on with greater confidence. Kutuzov chose to build up the rear-guard and began preparations for the coming battle.

Napeolon at Borodino

The position of Borodino was suggested by Colonel Toll, one of Kutuzov’s favourites. Therefore, the Russian Army continued to head East and directed their routes towards Borodino. There were multiple skirmishes and rear-guard actions during the journey, notably at Gzhatsk and Gridnevo. When Kutuzov arrived at the destination, just over 70 miles west of Moscow, he ordered his men to start constructed earthworks and wooden walls around the Kolocha and Moskwa rivers (the French called the bloody conflict the “Battle of Moskwa”, instead of “Borodino”). This position was chosen because the Kolocha River formed a natural and effective blockade across the roads to Moscow.

From the 3rd of September onwards, this front was fortified, and soldiers were posted along its three-mile length. Napoleon was marching along the Smolensk roads. Initially, many Russian forces were posted at the Shevardino Redoubt. This area was built behind the Kolocha River and made access to the New Smolensk Road – which headed North of Kolocha to Moscow running just East of Borodino – difficult. Here, the Russians had a relatively clear view of the Borodino plains and could observe the movements of the French Army, where Napoleon was heading down the New Smolensk Road.

Despite the Shevardino Redoubt’s effectiveness at blocking the New Smolensk Highway, there was a serious weakness South of the Kolocha River where the Old Smolensk Road ran. On the 5th of September, Napoleon ordered Murat to march upon Shevardino with two cavalry corps and an infantry division. Murat collided with Konovnitzyn in a brutal cavalry clash. Ultimately, Kutuzov decided that his forces, which were currently in a bitter fight for the Shevardino Redoubt, should abandon their post and pull back to Utitza. Both sides had suffered several thousand casualties. Napoleon would make the Shevardino Redoubt his operational base for the Battle of Borodino on the 7th of September, whilst Kutuzov went about creating a makeshift defensive position at Utitza. Many historians debate why he abandoned Shevardino – a well-built, fortified post – and retreated to the worse defenses at Utitza. Perhaps it was the obvious reason he simply did not want the Old Smolensk Road to remain vulnerable. It may also be that he did not want to continue committing his left-wing soldiers to battle and drew them back to save numbers.

Napoleon’s army had suffered a huge loss in numbers in the few months since they crossed the Niemen River. His forces now totaled about 160,000, his bulk of troops being depleted as a result of disease, exhaustion and starvation during the trek through Russia. On the other hand, the Russians had a similar number of soldiers, but they were better supplied than the French. The morale on both sides was very high with each army being extremely excited to gain glory and eliminate their opponent. In fact, the Russians thought they were fighting for religious purposes. Residing in a well-prepared position and with plentiful resources, they were looking forward to the French attack. Similarly, the Grande Armee was preparing to defeat the Russians in a battle once and for all. They wished to leave the campaign victorious and force Russia to sue for peace.

It was still clear to the French generals and Napoleon’s advisers that the left flank of the Russian defensive line was weakest and could be most easily assaulted, which would hopefully open a gateway to Moscow. They suggested that he head South and flank the Russians. However, the Emperor of France had changed a lot since his earlier, triumphal days and no longer desired the brave risks of the past. Instead, he decided to carry out a series of direct, frontal attacks on the Russian line to try and break them, forcing them to retreat. There was demanding pressure on Napoleon during the days preceding the 7th to win a victory over the Russians, especially as Duke Wellington, in command of British and Portuguese units, had defeated French forces at the Battle of Salamanca not long before. Napoleon did not get a good night’s sleep. He was plagued by numerous illnesses and did not have enough rest to prepare properly for the coming conflict.

Map of Borodino

French guns opened fire at 6 in the morning on the 7th of September 1812, provoking the Russian gun batteries to retaliate. The artillery war was intense, having often being likened to thunderbolts. Prince Eugene then led a fierce cavalry and infantry charge towards Borodino and the Kolocha River on the right of the Russian line. The cuirassiers shocked the Russians and caused many men to panic. Just as the order to retreat was about to arrive at the elite Lifeguard Jagers, the 106th French Infantry Division crossed the bridge. They were quickly repelled by Barclay de Tolly’s soldiers and the bridge could then be destroyed, making access more difficult.

At 10am, Prince Eugene ordered Broussier’s 14th division to launch an attack on the Great Redoubt in the centre of the Russian line. This assault was preceded by a powerful artillery bombardment, which propelled the dirt walls into the trenches behind them. Morand’s division then advanced to the Raevski Redoubt, where they forced their way into the defenses and caused Raevski to abandon post. Ultimately, Raevski was able to take back the redoubt by leading two divisions into battle. Unfortunately, the Russians had to form a new position since French forces under multiple commanders had finally captured the “fleches”, four v-shaped defenses in the South of the Russian line. The battle was a long slogging match, with the Russians throwing back the French attacks while desperately trying to hold the redoubts. Kutuzov constantly fed more men into the battle until his whole army was involved. French artillery was responsible for great damage in certain areas of the Russian line. Napoleon managed to finally capture all four of the fletches. Rather than decide to target the now-desperate left wing of the enemy, he attempted to get behind the Russian line by using a crude series of advances to try and break the defenses.

Unfortunately for the French, the battle offered them no strategic advantage over the Russians. Some would argue that it tired Napoleon’s men out and expended resources which could have been rationed for later. Following the capture of the Great Redoubt, it was obvious that the Russians would no longer be able to win the battle, since the French had punctured a hole in the centre of their line, captured the fleches and still had men to spare. Surprisingly, it seems, Napoleon never committed his Imperial Guard to the battle. Without these troops being deployed into the conflict, Napoleon never managed to completely incinerate the Russian army and allowed them to commence a slow retreating battle. The Russians were forced to forfeit Moscow, but burned the supply stores of the city and took all the food. When they arrived in Moscow and occupied the city, the French were exhausted, hungry and bitterly cold because the harsh Russian winter was beginning. However, with limited rations to draw from, many soldiers starved in the ranks or died due to the cruel temperatures. The capture of Moscow did not force Tsar Alexander I to sue for peace as was intended and Napoleon’s army had been diminished massively since the start of the 1812 campaign. Although the French Army eventually returned home in shame with only a tenth of their forces still capable of fighting, things were still grim on the Russian side. Kutuzov had reassured the Tsar that he had taken the best defensive position of the era and was sure to win. However, he did not realize that Napoleon’s battle plan would not fit so perfectly with his tactics of holding tight and withstanding the French assaults. There were, of course, huge numbers of casualties – died, injured or lost from the battlefield – for Kutuzov’s army as well. On his side (according to estimates), more than fifteen-thousand men had been killed with another thirty-five-thousand wounded. On the French side, ten-thousand had died and over 20,000 were wounded. It really was a hollow victory with little gains – for both armies, in fact – and one of the bloodiest battles of the Napoleonic Wars.

“Of the fifty battles I have fought, the most terrible was that before Moscow” – Napoleon


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